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Al Horford se dirige a sus primeras Finales de la NBA

Momentos después del último timbre, Al Horford cayó de rodillas y bajó la cabeza tan bajo que podría haber besado el suelo como Kevin Garnett en 2008 si hubiera querido. Golpeó el terreno de juego dos veces y lucía una gran sonrisa mientras se unía a sus compañeros de equipo en la celebración.

«Simplemente no sabía cómo actuar», dijo Horford con una sonrisa. «Estoy ahí afuera, simplemente atrapado, emocionado».

Fue el triunfo final del equipo cuando los Celtics superaron al Heat, 100-96, en el Juego 7 para avanzar a sus primeras Finales de la NBA desde 2010, pero fue un momento particularmente gratificante y completo para Horford. Había aparecido en la mayor cantidad de juegos de playoffs (140) sin llegar a la final el domingo por la noche, y era apropiado que ayudara a los Celtics a alcanzar el hito al mismo tiempo que lo hacía a nivel individual.

«Nadie se lo merece más que este tipo a mi derecha», dijo Jaylen Brown. «Estoy orgulloso de poder compartir este momento con un veterano, un mentor, un hermano, un tipo como Al Horford».

A cinco días de cumplir 36 años, el veterano de 15 años atrapó 14 rebotes y tuvo el mejor más-menos (más-10) de cualquier jugador de los Celtics. Jugó una defensa tenaz y fue tan confiable como siempre en el embrague mientras Boston aguantaba múltiples ráfagas de calor. Los Celtics no lo pusieron fácil, rara vez lo hacen, pero el camino sinuoso que tomaron refleja la trayectoria de las últimas etapas de la carrera de Horford.

Horford dijo por esta época el año pasado que estaba en la graduación de jardín de infantes de su hijo. Estaba en Oklahoma City y él y el equipo acordaron mutuamente que no jugaría el resto de la temporada regular después de jugar solo 29 juegos con el Thunder.

Durante esa carrera de playoffs, miró fotos de hace un año para recordar dónde estaba entonces y dónde está ahora. Cuando luchó con los 76ers y el Thunder, muchos pensaron que su carrera estaba llegando a un final natural. Era una suposición justa en ese momento, pero estaba lejos de ser precisa, ya que resultó que lo mejor aún estaba por llegar.

Horford siempre ha sido un líder, pero lo ha llevado a otro nivel esta temporada. No es una coincidencia que Brown, Jayson Tatum y Marcus Smart estén jugando su mejor baloncesto, ya que Horford ha regresado a la escena y también ha jugado lo mejor posible. Juntos se ayudaron mutuamente a encontrar lo que faltaba.

«Fue un gran viaje», dijo Horford. “Muchas batallas. Obviamente, nunca llegué a llegar (a la final), pero tuve muchos buenos compañeros en el camino. Este grupo es especial. Estoy muy feliz de compartir este momento con estos muchachos.

Horford dijo que estaba increíblemente agradecido, especialmente después de una semana difícil y mentalmente agotadora. Perdió a su abuelo, José Reynoso Nùñez, el jueves y dejó en claro que estaba pensando en él en esta carrera de playoffs.

«Mi abuelo era alguien muy cercano a mí, alguien que realmente me importa», dijo Horford. «Toda la semana, mi madre, mi familia, solo me dijeron que fuera a jugar. Es algo que él hubiera querido que hiciera».

James Jordan

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